Leserzuschrift: Wissenschaftler erwecken uralte "Zombie-Viren" wieder zum Leben, die seit Äonen in Sibirien eingefroren waren

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Wissenschaftler erwecken uralte "Zombie-Viren" wieder zum Leben, die seit Äonen in Sibirien eingefroren waren

25. November 2022

Von David Nield

Während sich die Welt erwärmt, schmelzen große Teile des Permafrostbodens und geben Material frei, das seit Jahren in seinem eisigen Griff gefangen war. Dazu gehören auch eine Reihe von Mikroben, die in einigen Fällen seit Hunderten von Jahrtausenden inaktiv waren.

Um die neu entstehenden Mikroben zu untersuchen, haben Wissenschaftler nun eine Reihe dieser "Zombie-Viren" aus dem sibirischen Permafrost wiederbelebt, darunter ein Virus, von dem angenommen wird, dass es fast 50.000 Jahre alt ist - ein Rekordalter für ein gefrorenes Virus, das in einen Zustand zurückkehrt, in dem es andere Organismen infizieren kann.

Das Team unter der Leitung des Mikrobiologen Jean-Marie Alempic vom französischen Nationalen Zentrum für wissenschaftliche Forschung ist der Ansicht, dass diese wiederbelebten Viren eine erhebliche Gefahr für die öffentliche Gesundheit darstellen und dass weitere Studien durchgeführt werden müssen, um die Gefahr einzuschätzen, die von diesen Infektionserregern ausgehen könnte, wenn sie aus ihrem eisigen Schlummer erwachen.

"Ein Viertel der nördlichen Hemisphäre ist von dauerhaft gefrorenem Boden bedeckt, der als Permafrost bezeichnet wird", schreiben die Forscher in ihrer Studie.

"Aufgrund der Klimaerwärmung setzt der irreversibel auftauende Permafrostboden bis zu einer Million Jahre lang gefrorenes organisches Material frei, das sich größtenteils in Kohlendioxid und Methan zersetzt, was den Treibhauseffekt weiter verstärkt."

Das 48.500 Jahre alte Amöbenvirus ist eines von 13, die in einer neuen Studie beschrieben werden, die sich derzeit im Preprint befindet; neun von ihnen sind vermutlich Zehntausende von Jahren alt. Die Forscher stellten fest, dass sich jedes von ihnen in Bezug auf sein Genom von allen anderen bekannten Viren unterscheidet.

Während das rekordverdächtige Virus unter einem See gefunden wurde, befanden sich andere Entnahmestellen unter anderem in der Wolle eines Mammuts und in den Eingeweiden eines sibirischen Wolfs - allesamt unter Permafrostboden vergraben. Mit lebenden einzelligen Amöbenkulturen konnte das Team nachweisen, dass die Viren immer noch das Potenzial haben, infektiöse Krankheitserreger zu sein.

Mit der Erwärmung der Welt werden auch große Mengen von Bakterien in die Umwelt freigesetzt, aber angesichts der uns zur Verfügung stehenden Antibiotika könnte man argumentieren, dass sie weniger bedrohlich sind. Ein neuartiges Virus - wie SARS-CoV-2 - könnte für die öffentliche Gesundheit sehr viel problematischer sein, vor allem, wenn die Arktis immer stärker besiedelt wird.

"Die Situation wäre im Falle von Pflanzen-, Tier- oder Menschenkrankheiten, die durch das Wiederaufleben eines alten, unbekannten Virus verursacht werden, viel katastrophaler", schreiben die Forscher.

"Es ist daher legitim, über das Risiko nachzudenken, dass alte Viruspartikel infektiös bleiben und durch das Auftauen alter Permafrostschichten wieder in Umlauf kommen."

Das Team ist bekannt dafür, in Sibirien fleißig Viren auszugraben. In einer früheren Studie wurde ein 30.000 Jahre altes Virus entdeckt. Wie der neue Rekordhalter war auch dieses ein Pandoravirus, ein Riese, der groß genug war, um unter dem Lichtmikroskop sichtbar zu werden.

Das wiederbelebte Virus erhielt den Namen Pandoravirus yedoma, der auf seine Größe und die Art des Permafrostbodens hinweist, in dem es gefunden wurde. Die Forscher gehen davon aus, dass es noch viele weitere Viren zu finden gibt, die nicht nur auf Amöben abzielen.

Viele der Viren, die beim Auftauen des Eises freigesetzt werden, sind uns noch völlig unbekannt - obwohl sich erst noch herausstellen muss, wie infektiös diese Viren sind, wenn sie dem Licht, der Wärme und dem Sauerstoff der Außenwelt ausgesetzt sind. Dies sind alles Bereiche, die in künftigen Studien untersucht werden könnten.

Der Virologe Eric Delwart von der University of California, San Francisco, stimmt zu, dass diese riesigen Viren nur der Anfang sind, wenn es darum geht, zu erforschen, was unter dem Permafrost verborgen liegt. Obwohl Delwart nicht an der aktuellen Studie beteiligt war, hat er viel Erfahrung mit der Wiederbelebung alter Pflanzenviren.

"Wenn die Autoren tatsächlich lebende Viren aus altem Permafrost isolieren, ist es wahrscheinlich, dass die noch kleineren, einfacheren Säugetierviren ebenfalls Äonen lang gefroren überleben würden", so Delwart gegenüber New Scientist.

Die Forschungsarbeit wurde noch nicht von Fachleuten begutachtet, ist aber auf bioRxiv verfügbar. [1]

Link: https://www.sciencealert.com/scientists-revived-ancient-zombie-viruses-frozen-for-eons-...

[1] https://www.biorxiv.org/content/10.1101/2022.11.10.515937v1

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Grüße

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